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Isabel Morgan poliomielitis

La desapercibida bacterióloga que hizo posible la vacuna contra la poliomielitis

Isabel Morgan, una investigadora estadounidense, descubrió las claves para erradicar la enfermedad infecciosa que provocó grandes epidemias mundiales en la historia. 

La poliomielitis es una enfermedad infecciosa causada por un virus que invade el sistema nervioso y tiene consecuencias deformantes e invalidantes. Puede llegar a paralizar los músculos de la respiración y esto causar la muerte. El virus puede afectar a cualquier edad, pero es más grave en niños menores de cinco años. 

Durante el siglo XX fue uno de los virus más extendidos y que causó más temor en la sociedad hasta la aparición del sida. En España hubieron más de 20.000 infectados durante los años cincuenta que dejaron impactantes situaciones en la sociedad. Finalmente, entre 1955 y 1962 se desarrollaron dos vacunas que unidas consiguieron erradicar por completo esta enfermedad infecciosa en el mundo. La primera fue desarrollada por Jonas Salk y la segunda por Albert Sabin. 

En esta apasionante historia de éxito contra el virus hay un nombre de mujer que ha pasado inadvertido para muchos durante años y que recientemente ha salido a la luz. Este es el de Isabel Morgan (1911-1996), una bacterióloga y viróloga norteamericana que creó una vacuna experimental que protegía a los chimpancés contra el virus de la poliomielitis.  

Su historia 

Realizó sus estudios en la Universidad de Stanford y se doctoró en Bacteriología en Pennsylvania. Su interés por la ciencia fue probablemente heredado por su padre, Thomas Hunt Morgan, un importante genetista estadounidense que recibió el Premio Nobel de Medicina en 1933, por la demostración de que los cromosomas son portadores de los genes 

En 1944, formó un grupo de investigación junto a David Bodian y Howard Howe. Juntos realizaron descubrimientos básicos para entender la enfermedad y la biología del virus. Descubrieron que la principal ruta de infección y de entrada del virus era la digestiva y no la respiratoria. Que existían tres tipos distintos del virus y que durante la infección había una fase de presencia del virus en sangre. 

Más tarde, en 1948, desarrolló un prototipo de vacuna experimental con virus de la polio muertos inactivados con formaldehído. Vacunó a un grupo de chimpancés y comprobó que quedaban protegidos y resistían inyecciones con altas concentraciones de virus vivos. Esta fue entonces, la primera evidencia experimental de una vacuna contra la polio. 

Actualmente, su busto se encuentra esculpido en el conjunto escultórico The Polio Hall of Fame, en la pared exterior del Salón del Fundador del Instituto de Rehabilitación Roosevelt Warm Springs en Warm Springs, Georgia junto al resto de su equipo de investigación de la poliomielitis, en el cual ella es la única mujer.  

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